En mi barrio hay una tienda de nutrición de «productos naturales» y suelo fijarme en el producto que publicitan en su escaparate. Hace ya una semana que tienen expuestos unos botes de carbonato de magnesio. Me sorprendió encontrar este producto en una tienda de este tipo en lugar de en una ferretería, ya que asocio esta sustancia a la fabricación de ladrillos refractarios (materiales que se someten a altas temperaturas, como recubrimiento de hornos) o como tiza para gimnastas, escaladores y deportistas en general, ya que evita la sudoración en las manos y permite agarrarse con seguridad.

En una rápida búsqueda en la red me encontré con muchos proveedores de carbonato de magnesio como complemento alimenticio, así que el siguiente paso era consultar a la EFSA (Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria) que es la piedra angular de la evaluación y la comunicación del riesgo en la Unión Europea en relación a la seguridad de alimentos. Este compuesto aparece como aditivo E-504, con una dosis máxima permitida quantum satis (cantidad adecuada) para retener el color de los alimentos, con lo cual cabe esperar que sea un compuesto que a priori no presenta toxicidad.

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OBTENCIÓN

El carbonato de magnesio tiene un origen mineral. Se obtiene principalmente de la magnesita, que es un mineral de composición química fundamental de carbonato de magnesio con impurezas de Fe, Mn, Ca,Co o Ni, que le dan sus variadas coloraciones. También puede prepararse mezclando soluciones de magnesio e iones de carbonato en atmósfera de dióxido de carbono. El carbonato de magnesio además puede ser sintetizado exponiendo hidróxido de magnesio a dióxido de carbono. O puede ser extraído del otro mineral rico en magnesio: la dolomita, que está formada fundamentalmente por carbonato de calcio y magnesio.

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USO FARMACOLÓGICO

El carbonato de magnesio es el principio activo de numerosos medicamentos y, según el Vademécum, es un antiácido no absorbible que reacciona químicamente con el ácido clorhídrico del estómago neutralizándolo, de forma similar al bicarbonato común (bicarbonato sódico o sal de frutas). De esta manera aumenta el pH del contenido gástrico aliviando los síntomas de la hiperacidez. Al reducir el ácido en la luz del esófago, produce un aumento del pH intraesofágico y una disminución de la actividad de la pepsina lo que contribuye al control del reflujo gastroesofágico en la hernia hiatal y esofagitis por reflujo gastroesofágico. Su comienzo de acción es lento por su baja capacidad de solubilizarse en el estómago y por lo tanto, reacciona lentamente con el ácido clorhídrico. Como no es absorbible, su eliminación es fecal y renal.

Este principio activo interacciona con anfetaminas, anabolizantes, anticoagulantes, benzodiazepinas, efedrina, preparados de hierro, salicilicatos, vitamina D, etc. Está contraindicado en pacientes con disfunción renal, diarrea crónica o apendicitis. Y su principal efecto secundario es que puede tener efectos laxantes llegando a producir diarrea, mareos o sensación de mareo, latidos cardíacos continuos, cambios en el estado de ánimo o mental, cansancio o debilidad no habitual.

METABOLISMO

El magnesio es un elemento químico esencial para el ser humano; la mayor parte del magnesio se encuentra en los huesos y sus iones desempeñan papeles de importancia en la actividad de muchas coenzimas y en reacciones que dependen del ATP. También ejerce un papel estructural, ya que el ion de Mg2+ tiene una función estabilizadora de la estructura de cadenas de ADN y ARN. Interviene en la formación de neurotransmisores y neuromoduladores, repolarización de la neuronas, relajación muscular (siendo muy importante su acción en el músculo cardíaco). El magnesio actúa como energizante y calmante en el organismo. La pérdida de magnesio se debe a diversas causas, en especial cuando el individuo se encuentra en circunstancias de estrés físico o mental. El magnesio que se encuentra en la célula es liberado al torrente sanguíneo, en donde posteriormente es eliminado por la orina y/o las heces fecales. A mayor estrés, mayor es la pérdida de magnesio en el organismo.

Según la EFSA, el mantenimiento de niveles óptimos de magnesio en el organismo también ayuda a paliar el cansancio y la fatiga, mantiene la contracción muscular normal y la normalidad de las funciones psicológicas.

La deficiencia de magnesio puede causar una mala absorción de calcio en el organismo. Una ingesta deficiente de este mineral, unida a un exceso de fosfatos, dificulta el metabolismo óseo del calcio. El magnesio regula la absorción y asimilación del calcio, ya que suprime la acción de la paratohormona, hormona que aumenta la resorción ósea y estimula los osteoclastos (células de los huesos) para degradar el hueso. La paratohormona libera más calcio al torrente sanguíneo con el fin de regular el equilibrio de calcio y fósforo en el organismo. El magnesio, además de suprimir la acción de la paratohormona, tiene la función de activar una enzima necesaria para formar hueso nuevo.

En función del peso y la altura, la cantidad diaria recomendada es de 300-350 mg, cantidad que puede obtenerse fácilmente ya que se encuentra en la mayoría de los alimentos, siendo las semillas las más ricas en magnesio como el cacao, las almendras, harina de soja, cacahuetes, judías blancas, legumbres, avellanas, nueces y las hojas verdes de las hortalizas (ya que la clorofila contiene magnesio).

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Como la CDR (cantidad diaria recomendada) de magnesio es muy baja resulta muy sencillo obtenerla de la dieta (tal y como podemos ver en la siguiente tabla), sin necesidad de consumir ningún suplemento alimenticio.

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El calcio, fosfato, citrato, ácidos grasos, ácido fítico y sales biliares disminuyen la absorción ya que forman con el magnesio compuestos insolubles, por lo que el consumo de lácteos afecta a la correcta absorción del magnesio en personas con deficiencia de este metal. Una deficiencia en vitamina B1 y B6 produce un descenso del transporte intestinal del catión magnesio . Otro factor muy importante es el equilibrio ácido-base, ya que en los casos de acidosis la absorción de magnesio aumenta.

Es prácticamente imposible sufrir una sobredosis de magnesio, ya que cuando los niveles de magnesio en el organismo son óptimos se excreta en las heces el 75% de lo que se administra (por eso puede llegar a producir efectos laxantes) y hasta un 6% por medio de la orina. Por lo que el organismo no asimila el magnesio en exceso, a no ser que haya alguna deficiencia renal.

CONCLUSIONES

Para una persona sana y que sigue una dieta equilibrada no es necesario ningún aporte extra de magnesio, y en el caso de consumirse un exceso de éste en forma de carbonato el organismo se encarga de eliminarlo con lo cual puede considerarse inocuo.

Lo que estos complementos alimenticios publicitan es cierto, ya que el magnesio sí está relacionado con la salud ósea, palía la acidez estomacal (como carbonato) y actúa como relajante; pero no es necesario ni útil consumirlo en exceso si no sufrimos deficiencia de magnesio o problemas de acidez, porque el organismo no lo asimila, lo cual produce efectos laxantes. 

En lugar de visitar la tienda de nutrición, yo prefiero irme al bar del barrio que hay al lado, que siempre me invitan a frutos secos y así mantengo mis niveles óptimos de magnesio.

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Fuentes

Lista de aditivos alimentarios permitidos por la UE. Reglamento 1129/2011 
Vademécum: Prospecto carbonato de magnesio
El magnesio fundamental en los huesos. Consumer.es
Aplicaciones del carbonato de magnesio. Quiminet.es
Ficha de Datos de Seguridad ACOFARMA
Deficiencia de magnesio. Quimicaiasa.com
Magnesio. Wikipedia.org
Carbonato de magnesio. Wikipedia.org
Principio activo: carbonato de magnesio. Vademécum.es
Magnesio. Scientific Communication. Pilar Aranda, Elena Planells y Juan Llopis. Departamento de Fisiología e Instituto de Nutrición y Tecnología de los alimentos. Facultad de Farmacia. Campus de Cartuja. Universidad de Granada
Alimentos ricos en magnesio. Cesnutnutricio.com
Magnesita. uned.es.
Magnesita. mindat.org.
Magnesita. webmineral.com.
Manual de magnesita. Mineral Data Publishing.

Este artículo participa en la XXVII Edición del Carnaval de Química, alojado en el blog de Bernardo Herradón García (CSIC) “Educación Química

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